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Mammifères marins

Donald McAlpine, Ph. D., Conservateur de recherche – Zoologie, Musée du Nouveau-Brunswick

Le Musée du Nouveau-Brunswick possède une des plus grandes collections de mammifères marins du pays… d’ailleurs, vous pouvez en voir ici, derrière moi, et au-dessus de ma tête. Cette collection sert à la recherche et aux expositions dans les galeries. Il y a plusieurs squelettes articulés; ils ont été assemblés et sont maintenant exposés. En fait, un de ces grands squelettes est devenu la pièce maîtresse du musée. C'est un squelette de baleine noire de l’Atlantique Nord qu’on appelle aussi baleine franche.

Au Nouveau-Brunswick, on trouve une grande variété de mammifères marins. Il y a au moins une vingtaine d’espèces de baleines et certainement quatre espèces de phoques, sur les cinq existantes. D’ailleurs, deux d’entre elles sont particulièrement répandues. Nous avons donc de nombreuses espèces ici et ça se reflète dans la taille de la collection du Musée du Nouveau-Brunswick.

L’histoire de nos mammifères marins remonte à la dernière période glaciaire.

En fait, nous vivons, encore aujourd'hui, dans une période glaciaire. Les géologues diraient que nous sommes dans une période interglaciaire, c’est-à-dire entre deux grandes glaciations. Si on regarde les fossiles des mammifères marins du Nouveau-Brunswick des 13 000 dernières années, on constate qu’il y a bien eu des changements climatiques depuis la dernière période glaciaire.

De nombreux mammifères marins peuvent tolérer un climat varié. Ici, les fossiles de baleines sont rares, mais il y a des traces de petit rorqual et de baleines à bosse qui ont peut-être 9000 ans. On peut encore en voir au large des côtes du Nouveau-Brunswick. On a aussi le fossile d'un narval de la rivière Jacquet, dans le nord du Nouveau-Brunswick. Il a probablement 11 000 ans. Aujourd'hui, on ne trouve les narvals que dans les eaux arctiques.

Dans le passé, il a dû y avoir aussi beaucoup de morses au Nouveau-Brunswick. On a trouvé des fossiles entre la baie de Passamaquoddy et la baie des Chaleurs [insert 2c]. Le plus ancien serait mort il y a près de 13 000 ans et des spécimens vieux de 9000 ans ont été dragués du fond de la baie de Fundy.